Un an après le séisme en Turquie, le traumatisme hante les survivants

Gaziantep, Turquie – Quand Elmas Abdulghani a un flash-back, son corps tremble encore comme le sol de son appartement en ce petit matin de février il y a un an.

Elle fut réveillée par les cris de son mari qui criait : « Elmas, réveille-toi ! Sauve ta vie! »

« Je me souviens juste de la peur et de la confusion », dit Abdulghani, 35 ans, presque en larmes alors que son esprit voyage dans le temps.

Le mari d’Abdulghani n’a pas survécu au premier séisme de magnitude 7,8, suivi d’un deuxième séisme de magnitude 7,6 plus tard dans la journée et de centaines de répliques, qui ont tué plus de 50 000 personnes dans le sud-est de la Turquie et le nord de la Syrie le 6 février de l’année dernière.

Mais Abdulghani l’a fait et, depuis ce jour, elle doit faire face à l’inquiétude provoquée par la perte de l’amour de sa vie et de sa maison à Gaziantep, une ville importante du sud-est, à quelques kilomètres de l’épicentre.

Mécanismes de défense primitifs

Les tremblements de terre ont créé des facteurs de stress psychologique inimaginables pour les survivants comme Abdulghani, depuis les blessures et la peur persistante des répliques jusqu’à la destruction, le déplacement et les morts autour d’eux.

Quelques semaines après que les besoins physiques d’urgence aient été satisfaits, des groupes de thérapeutes bénévoles et d’agents d’ONG de santé mentale ont été déployés dans toute la région pour soutenir les victimes et les aider à surmonter leur traumatisme.

Les thérapeutes bénévoles ont travaillé pour offrir un environnement sûr permettant aux gens de partager leur traumatisme. [Courtesy of Hayal Demirci]

« J’ai travaillé sur d’autres tremblements de terre et catastrophes naturelles dans notre pays, comme le tremblement de terre d’Izmir en 1999, mais celui-ci était différent de tous les autres », explique Hayal Demirci, psychothérapeute du groupe EMDR Trauma Recovery, qui a déployé des équipes de des agents de santé mentale dans les camps de tentes, les villes-conteneurs, les hôtels et les dortoirs temporaires depuis début mars de l’année dernière.

Au cours des premières semaines de leur déploiement, Demirci et plus de 1 000 thérapeutes bénévoles ont travaillé pour fournir un environnement physiquement sûr afin de réduire les réactions aiguës des personnes et, après un certain temps, pour établir un lien thérapeutique sûr et travailler avec ces réactions.

Demirci explique que lorsque les liens normaux entre les gens disparaissent, l’esprit déclenche les mécanismes de défense les plus primitifs pour faire face à une dure réalité.

« Il y a eu bien trop de pertes de membres de la famille, d’amis, de membres, de maisons, de villes et d’espoir pour l’avenir.

« Lorsque ces mécanismes de défense sont actifs, le système nerveux sympathique est en service et… la personne [feels] comme s’ils étaient tout le temps en danger. Il n’est pas possible pour les personnes qui ne se sentent en sécurité nulle part et à aucun moment de manger, de dormir ou de subvenir correctement à leurs besoins fondamentaux », dit-elle.

La plupart des gens, même après la disparition des répliques, se sont sentis agités pendant des mois.

« Même si ma maison familiale a été déclarée sûre une semaine après le tremblement de terre, je ne me sentais toujours pas en sécurité en restant à l’intérieur », explique Mert Ozyurtkan, un étudiant en ingénierie de 22 ans à l’université de Gaziantep.

«Je regardais constamment les bouteilles d’eau pour voir si l’eau bougeait ou les plafonniers pour vérifier s’ils oscillaient légèrement. Cela a augmenté mon niveau d’anxiété et affecté mes notes.

Alors que l’essentiel du soutien en matière de santé mentale en cas de crise se concentre sur une approche d’urgence à court terme, Demirci souligne l’importance de continuer à travailler avec les victimes en ligne pour traiter les déclencheurs et contrôler les flash-backs afin de réduire les symptômes.

Pour certains, le tremblement de terre a complètement changé leur mode de vie. Neslihan Hicdonmez et son mari Ali Ozaslan ont commencé à vivre dans un camping-car et gardaient leurs sacs de couchage à portée de main car ils ne se sentaient plus en sécurité dans leur propre maison.

« Le tremblement de terre a totalement impacté notre mode de vie. Nous n’avions jamais pensé à abandonner notre maison nouvellement achetée, mais nous vivons constamment dans la peur qu’une situation d’une telle ampleur puisse se reproduire.

L’effet sur les enfants

Si les adultes trouvent les effets catastrophiques, pour les enfants en bas âge, le désastre a laissé une marque indélébile.

Sare Bitir, une élève de quatrième année de l’école primaire Ilkokulu à Gaziantep, amène toujours sa poupée à l’école pour se réconforter.

Une femme peint le visage d'un enfant lors d'une activité visant à divertir et à soutenir la santé mentale des enfants touchés par le tremblement de terre meurtrier d'Osmaniye
Un enfant se fait maquiller le visage lors d’un événement visant à divertir et à soutenir la santé mentale des enfants touchés par le tremblement de terre meurtrier d’Osmaniye, Turquie, le 16 février 2023. [Suhaib Salem/TPX Images of the Day/Reuters]

« C’est le premier objet que j’ai emporté avec moi lorsque nous sommes sortis en courant de la maison », dit-elle. « Cela m’a tenu compagnie pendant trois jours pendant que nous dormions dans notre voiture parce que notre maison ne nous faisait pas nous sentir en sécurité. Cela me donne confiance.

Les enfants font partie du groupe le plus exposé, explique la psychologue clinicienne Zeynep Bahadir, spécialisée dans le trouble de stress post-traumatique (SSPT) et bénévole pendant six semaines auprès du Croissant-Rouge turc en tant que psychologue d’urgence en ligne pour les familles avec de jeunes enfants.

Elle ajoute que, que les enfants aient été directement touchés ou aient subi un traumatisme secondaire, « ils peuvent être exposés à des symptômes de trouble de stress post-traumatique, notamment des cauchemars et des comportements d’évitement ».

L’anxiété de séparation s’est spécifiquement manifestée en milieu scolaire. À sa rentrée en septembre, Sare ne voulait pas entrer en classe, trop effrayée pour dire au revoir à ses parents.

Il a fallu un professeur très patient et des camarades de classe sympathiques pour la faire entrer, même si, pendant les premières semaines, elle n’arrivait pas à se concentrer. Certains enfants ont évité l’école plusieurs semaines de suite.

Selon Bahadir, la peur peut persister chez les enfants longtemps après le tremblement de terre, ce qui « peut parfois être temporaire, mais peut aussi s’adapter à leur vie pour toujours ».

Traumatisme de l'enfant d'Antakya
Un garçon regarde des dessins réalisés par des enfants lors d’un événement visant à divertir et à soutenir la santé mentale des enfants touchés par le tremblement de terre meurtrier, à Adiyaman, Turquie, le 17 février 2023. [Thaier Al-Sudani/Reuters]

Revivre le traumatisme de la mort et de la perte

La situation est pire pour les réfugiés syriens en Turquie qui ont fui pendant la guerre en Syrie, explique Yara al-Atrash, une travailleuse en santé mentale à l’ONG INARA.

Al-Atrash est en charge de l’assistance psychologique aux Syriens vivant dans des camps de conteneurs et a aidé de nombreux Syriens qui ont perdu leur maison et leurs enfants, tout comme ils l’ont fait pendant la guerre dans leur pays.

« Devoir revivre le traumatisme de la mort, de la perte et du déplacement, et se rendre compte que le nouvel endroit qui leur assurait la sécurité n’était plus sûr, a été le dernier coup porté à ceux qui avaient survécu au conflit syrien », dit-elle.

Abdulghani, qui a vécu une offensive dans sa ville natale de Homs, en Syrie, affirme que les tremblements de terre ont réveillé des traumatismes qu’elle pensait avoir guéris.

Elle n’avait pas cherché de thérapie, même après la guerre, mais son agitation, un an après l’approche du tremblement de terre, l’a finalement poussée à demander de l’aide il y a environ deux mois.

Abdulghani vit désormais à Istanbul depuis février 2023, incapable de retourner à Gaziantep et de revivre son traumatisme. En thérapie, elle espère apaiser cette peur pour pouvoir enfin revenir.

Premier anniversaire du tremblement de terre
Zeynep Bahadir s’est portée volontaire auprès du Croissant-Rouge turc en tant que psychologue en ligne pour les familles avec de jeunes enfants [Stefania D’Ignoti/Al Jazeera]

« La culture thérapeutique n’est pas encore connue dans notre région, en particulier dans la zone du tremblement de terre et dans les villages, qui ont cependant été les plus touchés », explique Demirci.

Beaucoup ont déclaré qu’ils n’étaient pas prêts à suivre une thérapie, mais les secouristes ont tenté de les encourager à parler de leurs blessures. « Ceux qui ne reçoivent pas de soutien pendant la période aiguë peuvent, à long terme, souffrir de dépendances, notamment à l’alcool et aux drogues, de problèmes de colère et de contrôle des impulsions, voire de problèmes somatiques comme la fibromyalgie ou la migraine », ajoute Demirci.

« Les conséquences pourraient être aussi dévastatrices que le tremblement de terre lui-même à l’avenir. »

Le travail de Demirci auprès des survivants se poursuivra pendant au moins trois ans supplémentaires, le temps minimum requis pour garantir l’efficacité de leur processus de guérison.

Alors que les répliques se poursuivent dans la région, les gens affirment que les gérer dans le cadre de leur vie quotidienne est leur nouvelle normalité.

Songul Dogan, qui a déménagé à Gaziantep après la destruction de sa maison lors du tremblement de terre de l’année dernière, était en visite dans sa Malatya natale le 6 janvier dernier lorsqu’un séisme de magnitude 4,5 a frappé la ville.

« Nous ne pouvons plus faire confiance au sol sur lequel nous marchons », dit-elle avec amertume. « Comment pouvons-nous continuer tout en nous sentant en sécurité sans perdre la tête ? »